Verhaal

Een vlinderslag in Emmen

Investeren in een leefbare binnenstad

468 miljoen euro. Dat is het bedrag dat Emmen steekt in de reshuffling van de binnenstad. Waarom is dat nodig? En waar komt dat geld vandaan?

Ambitieus. Gedurfd. Zo mag de operatie Atalanta met een gerust hart genoemd worden. Atalanta - ook wel het centrumplan geheten - moet de binnenstad van Emmen revitaliseren. Was die investering niet gepleegd dan zou Emmen veel van zijn aantrekkelijkheid zijn kwijt geraakt. Wethouder T. Sleeking (PvdA) heeft er bij de verkiezingen van 2010 veel op ingezet. ‘Een lokale partij was toen tegen deze investering. Die is van 1 naar 5 zetels gegaan. Het college heeft het toch uitgevoerd, maar dan zonder die partij. Het speelt nu bij de verkiezingen hooguit op de achtergrond.’

Atalanta wil maar liefst vier vliegen in een klap vangen. ‘We verplaatsen de dierentuin en combineren de entree daarvan met een nieuwe schouwburg. Op de plaats van de oude schouwburg plannen we woningbouw. We leggen een tunnel aan door de binnenstad met daarop een overdekt winkelcentrum. De oppervlakte daarvan is maar liefst vier voetbalvelden groot.’ Er moest wat gebeuren, zegt Sleeking. ‘De dierentuin trok ooit een miljoen bezoekers, een aantal dat naar 600 duizend is gezakt. De schouwburg De Muzeval is het behouden niet waard. En ook in Emmen is de leegstand van het winkelarsenaal voelbaar en merkbaar. We zitten op een landelijk gemiddelde.’ Op het ogenblik hebben we een leegstandsregisseur aangesteld die bemiddelt tussen de eigenaars en huurders. Het doel is het winkelgebied te concentreren, waarbij de partijen gevraagd wordt vrijwillig mee te doen. Maar de praktijk is weerbarstig, aldus Sleeking. De wetgeving schiet hierbij niet te hulp, waardoor de herverkaveling nog niet hard loopt. Toch is het nodig. ‘Er moet wat te beleven zijn in een binnenstad. De tijd dat je daar alleen naar toe gaan om te winkelen of om dieren te bekijken is voorbij. Het gaat om een combinatie van functies.’

Emmen steekt maar liefst 468 miljoen euro in deze operatie. Dat geld komt uit de zogeheten RSP-middelen dat het kabinet aan het Noorden heeft toegezegd na het afblazen van de Zuiderzeelijn. Verder wordt er Europese subsidie in gestoken, en profiteert Emmen ook van de verkoop van Essent door de provincie. Sleeking is er eerlijk in: ‘Ruimtelijke kwaliteit is geen issue bij de verkiezingen. Wat wel speelt is decentralisatie van de zorg en de scheiding van wonen en zorg waardoor verzorgingstehuizen zullen sluiten. Een prestigeproject als dit trekt minder aandacht hoewel de binnenstad overhoop ligt. Pas in 2016 zal iedereen het merken.’ Een initiatief dat wel door de burgerij wordt omarmd is de dorpscooperatie, gelden van de centrale gemeente die aan een van vele dorpen in het gebied rond Emmen worden verstrekt, die daar vervolgens zelfstandig een bestemming aan kunnen geven. Sleeking: ‘Fantastisch en belangrijk.’ Verder zijn de beroemde tuinwijken uit de jaren zestig als Emmerhout en Angelslo uitgeroepen tot Cultureel Erfgoed en inmiddels opgeknapt.

Het uiteindelijke doel van Atalanta - de naam van een vlinder - was en is om de economische functie van de binnenstad te versterken. ‘Je hoort mij niet zeggen dat het een middel is om krimp tegen te gaan want daarvan is hier ook sprake, maar het biedt wel nieuwe kansen, op het gebied van de werkgelegenheid bijvoorbeeld.’

Alle rechten voorbehouden